I huvudet på en Freeride World Tour vinnare

Manuela Mandl möter säsongen med en ny inställning efter förra årets hjärnskada. 

Den nittonde januari 2019 skiner solen i Hakuba, Japan. Manuela Mandl håller sig för sig själv uppe på berget där flanken ner mot mållinjen redan har spår i sig från andra Freeride World Tour-åkare. Hon njuter av ljudet som skapas av vinden som blåser hårt runt hjälmen.

Väntan innan start har en annan innebörd idag än vad det hade tidigare. Då umgicks hon med vänner innan åkningen drog igång. Nu är något förändrat. Hennes huvud är annorlunda, det krävs mer lugn och ro för att hålla koncentrationen. Förändringen skedde efter att hon landade på huvudet när hon filmade förra våren.

Hon gör en liten dans på startlinjen för att skaka av sig det obehag som följt henne under den tidiga vintersäsongen och försöker att inte tänka så mycket på sin hjärna. Nu handlar det om snowboarding och att njuta av möjligheten att åka nerför ett vackert berg i bra förhållanden. Startaren räknar ner:
– Jag kanske kommer att behöva lägga på vid gränsen om cirka 26km.
Manuela Mandl har tagit sig ett par minuter mellan snowboarding, filmning, resande och studerande för att berätta sin historia. Hon sitter i bilen påväg från Innsbruck till sin hemstad Wien. Det här är en av få luckor i veckans schema som hon har tid att prata i telefon:
– Jag tycker om vad jag gör, så det tenderar att bli ganska hektiskt, skrattar hon.
Den österrikiska snowboardaren Manuela Mandl är född stadstjej, men är en alpinist i hjärtat. När snowboarding kom in i hennes liv vid fjorton års ålder tog det henne direkt till friåkningen:
– Jag följde med några vänner, ett par skidåkare som kör på hårt i bergen. Dom tävlade också. När jag blev bättre och bättre frågade dom mig om jag ville följa med.

Manuela började sin tävlingskarriär med några krascher, men hon fick snabbt både styrka och fart efter att ha åkt med sina manliga vänner. “Jag insåg aldrig att jag skulle kunna bli en friåknings världstourvinnare innan det hände. Det enda jag ville var att puscha mig själv, vilket gjorde mig bättre. Att jag inte blir rädd gör att jag åker hårdare och mer aggressivt också.”

Uppvuxen bland bergen

Vintern i Österrike har varit rena “Snowmageddon”. Stängda vägar, trafikstörningar och friåkare som blir tokiga när vit fluffig snö täcker deras älskade berg. Manuela började spendera mer och mer tid i den sortens landskap som hon trivdes bäst i. Bergen.
– Ju mer tid du spenderar i bergen desto bättre kan du läsa dem och därigenom kan du också åka mer aggressivt, säger Manuela.

Att åka aggressivt är hennes grej. För att kvala in till FWT 2018 var Manuela tvungen att prestera på topp:
–Jag var tvungen att vinna varje tävling för att kvalificera. Det var en svår mental utmaning, men det hjälpte mig verkligen att förbättra min mentala styrka. Jag var tvungen att lära mig att slappna av och njuta av att åka för att kunna prestera.

Manuela Mandl började sin säsong 2018 med sitt bästa åk någonsin i Kicking Horse i Kanada. Med en vinst i Andorra, en andraplats i Fieberbrunn och en tredjeplats i Verbier vann hon Freeride World Tour:
– Sammanfattningsvis handlade säsongen om glädjen att åka snowboard, säger Manuela.

Glädjen i snowboarding är det som ligger till grund för de flesta aktiviteter i Manuelas liv. Nu när hon genomgår sin instruktörskurs, hoppas hon att kunna skapa glädje bland barn som växer upp i städer med byggnader istället för berg som skymmer deras dagliga utsikt. Arkitektur är en annan passion hon har, och i filmskapande kombineras hennes estetiska känsla för omgivningar med hennes passion för snowboarding:
– Världstourtiteln öppnade upp nya möjligheter för mina filmvisioner. Jag har alltid ideer i mitt huvud och jag är väldigt envis. Jag vill alltid försöka genomföra dem på ett eller annat sätt.
Den här gången ledde det henne till Nordnorge för ett filmprojekt tillsammans med snowboardkollegan Melissa Brandner. Det är våren 2018 och Manuela är trött efter en lång säsong av tävlande. Hon kraschar med sin cykel och slår i huvudet. Ett par dagar senare kraschar hon igen när hon åker snowboard:
– Det var en odramatisk krasch under en anspråkslöst linje. Jag slog i bakhuvudet. Först trodde jag inte att det var några problem. Problemen visade sig först senare.

Efter hjärnskakningen

Månaderna därefter har Manuela sömnproblem. Hon kan inte fokusera och hennes lägenhet ser ut som ett modernt konstprojekt med alla post-it lappar överallt. Tillslut kan hon inte längre hitta sin att-göra-lista bland alla lappar. Efter ett besök hos läkaren av andra orsaker än kraschen får hon ett meddelande om att hon måste åka till sjukhuset. Först då börjar hon inse allvaret i situationen.
– Det visade sig att jag hade fått ett whiplash-syndrom. Hjärnvätskan hindrades från att cirkulera och pressade viktiga delar av hjärnan som jag behöver i mitt dagliga liv, förklarar Manuela.

Hennes sommarsäsong som är avsatt till styrketräning fick nu även ägnas åt kognitiv träning, med målet att få hjärnan att fungera normalt igen.
– Jag pratade inte så mycket om det. Men mina vänner och andra atleter märkte att jag använde hashtag #postconcussion och kontaktade mig för att höra hur jag mådde och om jag behövde råd. Friåkningscenen är tätt sammanvävd och vi bryr oss om varandra. Jag ville inte använda min hjärnskada som ursäkt om jag presterar dåligt under säsongen. Men jag vill skapa medvetenhet runt ämnet. Hjärnskakningar har visat sig kunna påverka ens mentala hälsa och kan exempelvis utlösa en depression Psykiska problem kan vara en konsekvens av flertaliga slag mot huvudet som inte blivit behandlade på rätt sätt. Folk förstår ibland inte var deras problem kommer ifrån och genom att skapa en större medvetenhet runt ämnet kanske fler kan få den hjälp de behöver.

Att titta på skärmar var svårt efter skadan, någonting som påverkade hennes arkitekturstudier. Även försämringen av korttidsminnet gjorde det dagliga liv mer komplicerat. Hennes snowboardingförmåga verkar dock ha förblivit intakt.
– Snowboarding har gått bra, intressant nog. Jag vet att jag har förändrats, både jag och min hjärna, men sånt är livet. Förändring är inte alltid dåligt, saker är bara annorlunda.
I början av säsongen åkte Manuela tillbaka till Nordnorge för ett nytt filmprojekt som filmades i den mörka arktiska vintern.
– Melissa som jag gör filmen med hade även hon problem långt efter en hjärnskakning. Den röda tråden i detta projektet är att komma över svårigheter. Polarnätterna är inte de mest fördelaktiga förhållandena att vara ute i, och ändå gör folk det. När man är i bergen efter en hjärnskada kan det kännas som att vissa sinnen saknas. För att åka i mörker måste du lära dig att lita på din magkänsla. Dina fötter tänker och din kropp åker åt dig.

Hakuba, Japan 2019

”Manuela Mandl är känd för att ta stora drop och ha en solid åkstil. Hon kan åka i all terräng och under alla snöförhållanden”, säger kommentatorn samtidigt som det sista pipet hörs från startern och Manuela börjar ta sig ner från den första branta delen av berget. När hon hoppar ut från den första klippan och landar i det lätta japanska pudret, så verkar det som att hjärnskakningen har blivit bortspolad av den rena glädjen att åka snowboard:
Hennes åk i Hakuba gav henne en andraplats. Näst på tur är Kicking Horse, tisdag 5 februari klockan 16.45 svensk tid och ingenting antyder om att den starka österrikiska snowboardaren borde sikta lägre.

Text: Sigrid Skjerdal översättning Agnes Cederholm
Ta del av skidtester, resereportage, tävlingar och nyheter via vårt nyhetsbrev.

Nyhetsbrevet kan du när som helst avsluta.