Gore-Tex uppfinnare är död

Robert ”Bob” W. Gore gick bort torsdag 17 september 2020. Han blev 83 år gammal och dog i stillhet i sitt hem efter en längre tids sjukdom. Bob är materialet Gore-Tex uppfinnare. 

Det var Roberts, eller ”Bob” som han kallades, vetenskapliga upptäckter 1969 som lade grunden till membranet Gore-Tex för skidkläder och andra outdooraktiviteter. Materialet har också använts till helt andra applikationer som i både medicinska tillämpningar, filtrering av vatten och i rymdforskning.

Robert ”Bob” Gores föräldrar Bill och Vive startade företaget Gore 1958. Den första produkten som företaget gjorde var isolerade elkablar som man bland annat sålde till datorföretaget IBM. Men sonen Bob tog företaget vidare, med sina kunskaper i kemi och plaster. Bob gjorde en upptäckt för mer än femtio år sedan.

1969 fann nämligen Bob en ny mångsidig så kallad polymer ”expanded polytetrafluoroethylene (ePTFE)”. Detta nya material öppnade en värld för nya produkter och uppfinningar. En sak som kom från detta var det som vi skidåkare känner bäst till, nämligen membranet som används i skidkläder kallat Gore-Tex.

När Gore-Tex kom var det världens första vattentäta yttertyg som samtidigt hade viss förmåga att ”andas”, dvs släppa ut fukt men stänga ute vatten. De första tygerna kallades Early Winters och kom i mitten på 1970-talet. 1989 kom Gore-Tex loggo som vi känner den idag med den klassiska tag linen ”Guranteed to keep you dry”.

Bob föddes 1937 i Salt Lake City, Utah. Bob utbildade sig till kemiingenjör vid University of Delaware och tog sedan sin master och doktorsexamen på University of Minnesota. I slutet av 1960-talet forskade han kring nya produkter för datorer, rymden och det militära försvaret. Trenden inom elektronik vid den tiden gjorde gällande att mindre kablar skulle behövas för att datorerna och deras kretsar skulle bli mindre och mindre i framtiden.

Bob hade fokus på att hitta den oupptäckta potentialen hos fluorpolymeren PTFE. En polymer består av extremt långa molekylkedjor, och används exempelvis som konstruktionsmaterial tillsammans med mjukgörare och färg för att bli olika typer av plaster. Gores forskning handlade egentligen om kablar till elektronik, det var där företaget Gore gjorde sina pengar, och 1969 satt företagets kabelteknologi på den farskost som landade på månen i Apollo 11-projektet.

Men det hände alltså mer grejer 1969. Bob höll på med en ny process för att sträcka ut polymeren PTFE till rörtrådstejp när han upptäckte att polymeren kunde ”expanderas”. Upptäckten följdes av en serie totalt misslyckade experiment där han försökte sträcka uppvärmda stavar av PTFE men de ville bara hänga med till cirka 10 procent.

Lösningen visade sig vara tvärtemot vad man kunde tänka sig. I stället för att långsamt sträcka ut det uppvärmda materialet applicerade Bob ett plötsligt, accelererande ryck som oväntat fick materialet att expandera till nästan 1000 procent. Detta resulterade i omvandlingen av fast PTFE till en mikroporös struktur som mestadels var luft. Det är precis denna porösa struktur som sedan har nyttjats till att göra membranet Gore-Tex.

Gore-Tex har fler än 9 miljarder små porer per kvadratcentimeter, porerna är 20 000 gånger mindre än en vattendroppe men samtidigt 700 gånger större än molekylen från vattenånga. Strukturen gör att vattendroppar utifrån är för stora för att komma igenom, medan vattenånga (svett) är tillräckligt litet för att komma ut. Vattentätt med viss andningsfunktion, voila!

På senare tid har så klart diskussionen om hela klädbranschens miljöpåverkan diskuterats. Ett fokusområde länge var det ämne som många tillverkare använde för att impregnera och göra själva ytan på yttertyget vattenavvisande, ofta användes långkedjiga fluorkarbonen PFOA (perfloroktansyra), just denna typ av beläggning slutade Gore med 2013. Det var tämligen elaka kol-fluorkedjor som aldrig bryts ned av naturen, inget som någon önskar ska ligga runt och skräpa, ironiskt nog allra minst naturbejakande sportiga skidåkare. Både Gore och andra inom klädindustrin har så klart massor med utmaningar kvar framöver för att minska sin miljöpåverkan.

Idag finns många utmanare till Gore-Tex som Futurelight, Sympatex, Demizax, Atmos, Helly Tech, Eco-Shell för att nämna några. Men i och med att Bobs upptäckt 1969 var den som kom först ut på marknaden och slog stort har den satt sig starkt hos många av oss konsumeter och Gore-Tex har nästan blivit synonym med funktionella skidkläder.

Bob satt 57 år i styrelsen för bolaget Gore, under tre decennier var han ordförande, men klev av till en emeritusroll för ett par år sedan. Bob ledde också bolaget som VD från 1976 – 2000. År 1996 passerade det globala företaget Gore miljardstrecket. På torsdagen den 17 september 2020 gick Bob bort. Han blev 83 år gammal och dog i stillhet i sitt hem efter en längre tids sjukdom.

Text: Anders Wingqvist

Ta del av skidtester, resereportage, tävlingar och nyheter via vårt nyhetsbrev.

Nyhetsbrevet kan du när som helst avsluta.